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Histoire

Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas

Leur grande importance leur a valu un article dans la prestigieuse revue "National Geographic" de juin 2008.
Elles ont été le point d'orgue de l'émission de FR3 "la Carte aux Trésors" du 8 août 2007. le plus extraordinaire est que l'on peut voir de nos jours des empreintes des hommes et animaux présents sur ce site il y a 4000ans!!
L'article qui suit a été écrit par des participants aux fouilles.



Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas
Quelques pêcheries fonctionnent encore actuellement à Saint Pair et à Hauteville. Pour comprendre la structure et le fonctionnement d'une pêcherie, cliquer ici
Malheureusement, nos pêcheries se sont ensablées au cours de l'été 2009 et les empreintes ont disparu. Affaire à suivre...
L'article qui suit a été écrit par Cyrille Billard, Vincent Bernard, André Bouffigny, Sophie Quevillon avec la collaboration de Benoît Clavel, Isabelle Billeaud, Jean-Pierre Lautridou, Alain L’Homer, Bernadette Tessier.
Trace de pas humain, plage de Pignochet (photo André Bouffigny)
Comme tous les grands estuaires européens, la Baie du Mont-Saint-Michel offre un patrimoine archéologique spécifique et spectaculaire. Elle le doit à plusieurs particularités liées à un environnement exceptionnel. En premier lieu, elle le doit à la richesse des ressources littorales telles que le poisson et le sel. Elle le doit également à des conditions géologiques rarement rencontrées : d’une part, une sédimentation continue pendant toute la durée de l’Holocène récent (depuis 6.300 ans avant JC), et d’autre part, à l’omniprésence de l’eau, qu’il s’agisse de l’eau douce de la nappe phréatique ou de l’eau salée apportée par le battement des marées. Par la qualité de la conservation des vestiges au sein de sédiments fins vaseux ou sableux, les sites dits « en milieu humide » constituent une des priorités actuelles de la recherche archéologique.

Les recherches archéologiques récentes réalisées dans la partie sud de la Baie se sont portés sur l’activité de briquetage aux époques gauloises et gallo-romaines (Bizien-Jaglin, 1995), ainsi que sur l’occupation de la Butte de Lillemer et de son marais vers 4000 ans avant JC (Laporte et al., 2003). Nous évoquerons ici le travail en cours sur la partie nord-orientale qui porte principalement sur les vestiges d’anciennes pêcheries fixes.

Les pêcheries du nord-est de la Baie

Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas
Alignement de pieux sur la plage de Pignochet (Photo A. Bouffigny)

En 2003, nous avons lancé un programme de recherche visant à étudier les installations anciennes sur le domaine maritime*. Ce projet a montré l’état général de conservation exceptionnel de ce type de sites. La zone nord-est de la Baie (secteur de Saint-Jean-le-Thomas - Champeaux) constitue à cet égard un véritable laboratoire d’étude pour les anciennes pêcheries. Grâce à une faible exposition à la houle du nord-ouest et à des dépôts de sédiments très fins, les vestiges de ces sites ont pu être remarquablement conservés, même s’ils sont aujourd’hui largement menacés par l’érosion littorale.

Les travaux sur la zone intertidale ont été menés dans des conditions difficiles. Ils ont jusqu’à présent comporté des relevés topographiques, l’étude du contexte sédimentaire de cette zone, des campagnes d’échantillonnage des bois, des fouilles et des travaux d’analyse (étude des bois et des restes de poissons, datations C14).

Les sites découverts se partagent en 3 grands ensembles :
-au sud, des pêcheries en bois du début du Bronze ancien (vers 2000 ans avant JC en date calibrée)
-au nord, des pêcheries médiévales mêlant digues de pierre et palissades en bois
-au centre, un ensemble de structures circulaires en pierres (avec parfois des pieux de bois), non datées et probablement également liées à la pêche.

Ce projet de recherche est cofinancé par le Ministère de la Culture et de la Communication (DRAC-service régional de l’archéologie) et le Conseil Général de la Manche. Le Groupe de Recherches Archéologiques du Cotentin assure la gestion de ces moyens.

- Les pêcheries en bois de la plage de Pignochet et de la plage Saint-Michel à Saint-Jean-le-Thomas:

Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas
« plage de Pignochet » : dégagement de la base d’une haie de clayonnage (Photo C. Billard)

Une grande partie des travaux de fouille a principalement porté sur le site de la pêcherie de la "Plage de Pignochet" à Saint-Jean-le-Thomas (Manche), qui est aujourd’hui l’une des plus anciennes installations de ce type en Europe. Il revient à Alain L’Homer d’avoir découvert ce site dans les années 1970 et d’en avoir fait une première étude avec la collaboration d’A. Petra.

Vers 2000 ans avant JC, la mer a atteint temporairement un niveau moyen relativement proche de l’actuel dans un contexte transgressif. S’installant dans une zone traversée par des chenaux de marée, les hommes ont alors construit sur l’estran une vaste installation en bois, couvrant près de 2 hectares et destinée à piéger les poissons. Découverte dans un état de conservation exceptionnelle, elle est constituée d’alignements de pieux : au centre, deux structures fermées en bois, en périphérie des alignements rayonnants. Chaque alignement supportait un entrelacs de gaules, tandis que des branches très fines, des herbacées ou des tiges de fougères protégeaient fréquemment la base de ces haies, fortement exposées à la houle, et qui nécessitaient un entretien permanent.

L’un des aspects les plus spectaculaires du site réside également dans la présence de multiples renforts obliques étayant les palissades, qui devaient s’élever à un minimum de 1,50 m de hauteur.

Les principales essences ayant servi à la fabrication des pieux sont l’aulne, le saule, le frêne, le noisetier, plus rarement le chêne. L’analyse des éléments issus de la fouille des premiers sondages permet également une approche de l’approvisionnement en bois de clayonnage composé surtout de noisetiers, mais également de saules et de genêts.

Les nombreux chenaux qui traversent l’installation semblent avoir eu une fonction importante. Le principe de piégeage des poissons semble toutefois plus complexe que les pêcheries actuelles. La connaissance de l'environnement du site a considérablement progressé grâce, d'une part, à une collaboration étroite avec les géologues et géomorphologues travaillant sur le site. Une première typologie des faciès lithologiques sur la zone intertidale actuelle a ainsi été dressée. Les objectifs principaux de cette analyse sont de mesurer l’éloignement du site par rapport à la côte, d'identifier les multiples chenaux qui ont sillonné l'estran et de les dater par rapport à la période de fonctionnement de la pêcherie.

La fouille de multiples secteurs a été riche d’informations techniques, aussi bien sur les dispositifs de protection du pied de haie que sur les modes de clayonnage. L’élévation de clayonnage conservée grâce à une chape de tangue peut ainsi atteindre une cinquantaine de centimètres.
Le passage de petits chenaux de marée traversant des haies de clayonnage peut être identifié en surface par la présence de nombreux galets de tangue ou de graviers. Les aménagements découverts évoquent plusieurs zones « pêchantes » et la possibilité de barrer le chenal par un filet ou bien une grande nasse.
L’érosion active a permis l’observation de nombreuses empreintes de pas humains bien visibles, ainsi que des zones de circulation de bovidés. Les objets archéologiques rencontrés sont rares et souvent sans rapport avec ceux que l’on trouverait sur un site d’habitat : peson de filet en terre cuite, copeaux de bois, liens torsadés en branches de noisetier, outil en bois de cerf emmanché destiné à fendre du bois. Les restes de poissons sont fréquemment piégés en pied de haie : le tamisage des nombreux prélèvements a permis la collecte d’un grand nombre d’écailles, de quelques éléments de rachis et de crâne actuellement en cours d’étude.

La pêcherie en bois de la plage Saint-Michel est situé environ 500 m au nord de la précédente et utilise le même vaste système de chenaux de marées.
Cette pêcherie en bois, découverte plus récemment, a globalement une forme en V dont l'angle est très ouvert vers le nord-ouest. Elle est indiscutablement implantée dans un ancien paléochenal colmaté. A la pointe du dispositif, la ligne de pieux s'interrompt pour faire place à un aménagement qui a été partiellement fouillé. Le long des pieux est apparue une trame de fines gaules de noisetier entrelacées sur une armature de piquets épointés. Ces piquets sont répartis tous les 20 cm en moyenne et forment un véritable panneau de clayonnage autonome, fixé sur la face aval de la haie.

L'existence de panneau de clayonnage mobile est pour la première fois attestée dans notre zone d'étude. Ce dispositif est connu dès le Néolithique final et a été employé jusqu'à quasiment aujourd'hui sur les pêcheries en bois de la façade occidentale du Cotentin. Cette installation semble contemporaine de l’ensemble de la plage de Pignochet.

- Les pêcheries médiévales en pierre de Champeaux

Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas
Champeaux « La Falaise » : complexe des pêcheries médiévales vues du sud (photo C. Billard)

Au sud de la falaise qui forme la limite du massif de Carolles, figure un vaste complexe de digues de pierres en forme de V, couvrant près de 12 hectares. Cet ensemble spectaculaire et visible du haut de la falaise émergeait des sédiments estuariens dans les années d’après-guerre. Complètement envasé, il n’est réapparu à A. L’Homer et A. Petra qu’en 1992 par l’effet de l’érosion littorale. Catherine Bizien-Jaglin a survolé ces pêcheries en septembre 2000 et en fait état pour la première fois en 2001.
Le premier indice de l’ancienneté de cet ensemble est fourni de manière très indirecte, dans la charte de fondation de l’abbaye de la Lucerne en 1162, qui mentionne que le seigneur Guillaume de Saint-Jean fit don, à Saint-Jean même, d’une pêcherie ainsi mentionnée : « la place d’une pêcherie à la mer et toute la dîme de toutes les pêcheries et des seiches venant de la pêche en bateau ». Rien n’indique toutefois qu’il s’agisse du même groupe de pêcheries.

Une première datation C14 réalisée sur un échantillon provenant d'un pieu de chêne situé au sein d’une des digues les plus anciennes du site a donné environ 700 après JC. Il apparaît donc que, dans ce cas précis, des travaux de restauration et d'entretien plus récents n’ont pas fait disparaître les vestiges de l'installation primitive. Le relevé général des vestiges est en cours grâce à un appareil GPS différentiel.

BILAN

Les pêcheries préhistoriques de Saint Jean le Thomas
Trace de pas de bovin, plage de Pignochet, (photo André Bouffigny)
Faute d’un intérêt suffisant pour le patrimoine fluvial et maritime, l’archéologie des pêcheries a connu un retard considérable en France, particulièrement pour la zone littorale. Pourtant le poisson en estuaire offre l’une des plus grandes densités de nourriture dont puissent disposer les sociétés traditionnelles.

Ailleurs en Europe, particulièrement dans les Iles Britanniques, les données accumulées sur cette activité sont très nombreuses depuis une vingtaine d’années. Elles ont été possibles principalement dans les grands estuaires qui offrent des conditions très protégées, comparables à celles de la Baie du Mont-Saint-Michel, qui sont uniques sur le littoral français.


Bibliographie

BIZIEN-JAGLIN C., 1995 – Les sites de briquetage de la zone du Marais de Dol dans leur contexte sédimentaire. In « Baie du Mont-Saint-Michel et Marais de Dol », Centre Régional d’Archéologie d’Alet, p. 67-80.

LAPORTE L., BERNARD V., BIZIEN-JAGLIN C., BLANCHET S., DIETSCH-SELLAMI M.-F., GUITTON V., GUYODO J.-N., HAMON G., MADIOUX P., NAAR S., NICOLLIN F., NOSLIER A., OBERLIN C., QUESNEL L., 2003 – Aménagements du Néolithique moyen dans le Marais de Dol, au pied de la butte de Lillemer (Ille-et-Vilaine) : les apports d’un programme de prospection thématique. Revue Archéologique de l’Ouest, 20, p. 127-153.

L’HOMER A., 1995 – Les vestiges de la pêcherie en bois de Saint-Jean-le-Thomas datant de l’âge du Bronze. In « Baie du Mont-Saint-Michel et Marais de Dol », Centre Régional d’Archéologie d’Alet, p. 111-118.

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Saint Jean le Thomas, "village d'art, mer et nature" étape idéale pour les randonnées en Baie du Mont Saint Michel dont le GR223, à proximité de sites remarquables et de multiples activités.
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